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My articles 2009/05/03

21世纪经济报道>:美国证监会调查网易

 南方网讯 网易高层人士称,这次美国证监会的调查,不过是两年前小股东起诉的一个后续。

  美国证监会对网易(NYSE:NTES)的调查,迟到了近两年。

  美国时间2004年3月15日,网易在纳斯达克的股价突然大跌10%,从每股49.10美元下跌到每股45美元,公司市值也因此蒸发近1.6亿美元。随后,有海外媒体的消息称美国证监会正在对网易展开调查。

  北京时间3月16日,网易公司正式对此作出回应。在给媒体的一份新闻稿中,网易证实其确实收到了从美国证监会发来的一封信函。其中的详细内容是:负责调查网易“修改2000年财务报告”事件的美国证监会一位职员,有意向证监会提出动议,建议证监会向网易提出民事讼诉。

  “实际我们认为这是一件好事。这次美国证监会的调查不过是两年前小股东起诉的一个后续,既然美国政府总要处理这件事情,晚一点来不如早一点来。”3月19日,记者几经辗转终于接通了网易一位高层人士的电话。

  两年半以前,网易因修改其2000年全年财报而被美国中小投资者提起诉讼,并被判赔偿中小投资者435万美元。“既然过了近两年美国证监会才来找我们,事情显然不会很严重。”网易公司一核心高管在接受记者采访时说。

  从3月16日开始,网易在纳斯达克股价开始缓慢回升。至18日股价收于48.10美元,恢复到下跌前的水平。

  “威尔士通告”

  一位熟悉美国法律的人士分析,此番美国证监会向网易发出的是美国证监会著名的“威尔士通告”(Wellsnotice)。按照美国的相关法律,在相关公司接获通知时起,美国证监会就正式启动了一整套的调查及申诉程序,这一套程序也被称作为“威尔士程序(WELLSPRO-CESS)”。

  该人士称,在美国证监会职员以部门名义或是个人名义发布的“威尔士通告”以后,网易公司有近二十天的机会向证监会提交相关的证据,抗辩,申诉。证监会职员在看完网易提供的资料以后,将决定是否向美国证监会正式提出诉讼动议。证监会在收到双方的材料后,经过一定程序的审核,决定是继续采取后续行动,还是中止调查程序。

  3月17日晚,本报记者致电美国证监会公共关系负责人Carol·Patterson女士,Patterson女士表示“证监会不会对个别公司发表意见”。特别在“威尔士程序”中,美国证监会一般并不发布正式的意见。只是在威尔士程序结束后,美国证监会才会宣布自已的正式意见。

        PATTERSON女士称,证监会也不会向外界公布有关“威尔士通告”的具体内容。实际上,所有有关这次调查和申诉的内容都是机密级的,除了发布通告的职员和部门秘而不宣以外,证监会和网易双方的来往信函和相关资料也都是机密级的。

  PATTERSON女士表示,如此高度机密是为了保证调查和整个“威尔士程序”在公平、公正且不受外界干扰的情况下进行。

  据记者找到的资料,每年美国证监会都会启动近千项“威尔士程序”。

  网易可能获小额罚款

        网易公司一核心高管在接受记者采访时透露,美国证监会给网易的函件仅几十个字,为回应有关指控,网易已经委托美国一律师事务所进行“威尔士提交(WELLSSUBMISSION)”,对证监会职员的动议提出申辩材料。该核心高管对此事的处理信心十足,“结果可能会在一个月内出来。”

  他还透露,网易方面对此事引发的后果已有充分估计:“最有可能的还是美国证监会对网易进行罚款。”但他同时表示,罚款的数额将不会超过上次对小股东集体诉讼的赔付金额:435万美元。

  “举个例子,这就像是一场交通事故,除了给个人赔钱以外,还得接受行政部门的处罚。只是美国证监会的程序漫长,相关的行政处罚晚了一年多才到。但是我们认为也可以从这一点看出,这件事件并不会很严重。”该高管人士说道。

  在网易发布的公开声明中也特别强调,此事与该公司现任管理层无关,目前公司正在积极配合美国证监会方面的询问和调查,并相信对公司的业务发展不会产生影响。

  香港一位熟悉美国证券监管法律的律师分析,因为美国证监会的正式裁决还需要一段时间才会发布,所以不能预测此事对网易的业绩有何影响。如果美国证监会发出的是行政处罚,将只是罚款而已。如果美国证监会决定进行民事诉讼,因为证监会与网易公司并非直接利益相关,所进行的也不会是类似小股东集体诉讼这样的民事赔偿,数额应该也不会太高。

  两年前的旧账

        整个事件的起因还是要追溯到两年半以前,网易修改其财报事件。当年网易修改的2000年年报金额尽管数额不高,仅有420万美元,但是却占公司上市前收益的近五成。

  对于一家刚上市的公司来说,这种大规模变动财务报告的行为,显然对购买其股票的小股东不公。此事随后引发了小股东对网易的集体诉讼。网易因此被判在2002年赔付435万美元,也因此被迫将2002财年全年盈利记录修改为“亏损”。

  此事在非常重视小股东权益的美国非常著名,网易的这场诉讼甚至被收入到了“常青藤名校”斯坦福法学院的案例库中。

  据记者找到的当年诉讼资料,2000年7月3日,网易在美国发行了450万预托凭证(1份预托证券合100股普通股)。但是仅过了一年,2001年5月8日,网易就发布消息说,因为发现有100万美元合同被误报成了收入,所以2001年第一季度的财报将被拖延。随后网易对其帐目进行了全面清查。

  2001年8月,网易宣布其2000年全年的财务数字高估了430万美元,需要调整。其中110万美元的广告无法确认,约合200万美元的实物交易算作了销售额,不符合美国的GAAP会计准则。另外还有120万美元的合同“缺乏实质性内容”。这样一来,调查过后的真实收益比公布的收益大降53.2%。

  在随后公布的更正过的2000年财报中,网易又把每股美国预托证券的亏损从0.69美元提高至每股0.82美元。同时把全年营收由790万美元降至370万美元。

  2001年10月22日,一位名叫FRANK.SALLY的个人向纽约市西区法庭公开起诉网易公司以及丁磊等公司高管,一同被告上法庭的还有美林、德意志银行、大通证券以及瑞银华宝证券等承销商。FRANK.SALLY在发起诉讼时,还代表了所有在2000年7月至2001年8月31日之间所有购买网易ADS预托凭证的小股民。承销商们一起被告,是因为起诉人认为他们在网易上市前应做尽职调查,应该对网易的财务情况一清二楚。

  同时,起诉人认为,网易公司并未在风险提示中有提到2000年第1季度的业绩有高估的风险,网易的管理层也有进行“财务操纵”的嫌疑,并举出网易上市会发布的多份新闻简报,其中对自己的业绩有过于乐观的陈述。

  法庭的最终判决结果是,网易需要赔付435万美元给有交易记录的450万股ADS持有人,大约每股ADS可以得到0.97美元的赔偿,但是还需要减去付代理律师行的费用。

  之后,网易承认了公司前任领导层有虚报2000年收入的行为,并重新公布公司业绩数字。包括丁磊在内的高管层因此去职(丁磊因此事辞去网易董事长、署理CEO和COO职务,不过依然留在董事会中,网易的CFO也辞去职务)。

  但435万美元的赔款显然远远不能补足当初购买网易股票的投资人,因为网易上市的时候每股ADR价值15美元,当网易因为诉讼而被停牌时,每股ADR仅有0.64美元。

  两年半以后,这场引发小股民集体诉讼的恶梦还没有结束。网易的未来走向,显然需要取决其跟美国证监会在未来的互动过程。

 

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